Investigadores catalanes han descubierto que el potencial de generación de tsunamis a causa de las placas tectónicas que se unen en el Mar de Alborán es mayor de lo que se creía. El Mediterráneo español está expuesto a un riesgo elevado por este tipo de fenómenos, según han comprobado gracias a la obtención de nuevos datos acerca de este sistema de fallas.

Un nuevo estudio liderado por el Institut de Ciències del Mar (ICM-CSIC) de Barcelona y la Institució Catalana de Recerca i Estudis Avançats (ICREA) ha revelado la ubicación exacta del límite entre las placas tectónicas europea y africana, situado en la zona del Mar de Alborán. El trabajo también evalúa su capacidad potencial para producir grandes terremotos que, a su vez, podrían desencadenar devastadores tsunamis en la costa.

El artículo, publicado recientemente en Nature Communications, define por primera vez la compleja geometría de este sistema de fallas activas y describe cómo se han estado moviendo durante los últimos 5 millones de años. Finalmente, el trabajo demuestra que el sistema ha absorbido casi toda la deformación de la colisión de placas que ha tenido lugar en esta región.

Las líneas rojas son las fallas y los círculos pequeños indican terremotos Nature Communications

“La calidad de nuestros datos nos ha permitido estudiar, por primera vez, la estructura profunda de estas fallas, y así cuantificar la deformación que acumulan. Los resultados muestran que este es uno de los sistemas de fallas más importantes de la región y que ha ido absorbiendo la mayor parte de la deformación provocada por el choque de las placas euroasiática y africana”, explica Laura Gómez de la Peña, investigadora del ICM-CSIC y autora principal del estudio.

Aunque la estructura geológica del subsuelo del mar de Alborán ha sido ampliamente estudiada desde la década de 1970, hasta ahora los datos no eran lo suficientemente precisos para comprender la tectónica de la zona. Sin embargo, las modernas metodologías utilizadas para llevar a cabo este trabajo han permitido caracterizar en detalle un sistema de fallas activas que se extiende a lo largo de 300 kilómetros y que ahora se considera el más importante, en términos de acumulación de deformaciones, de la Península Ibérica.

“Para realizar el estudio utilizamos las últimas técnicas de adquisición de datos a bordo del buque oceanográfico español 'Sarmiento de Gamboa', y el procesamiento se diseñó específicamente para poder observar por primera vez las estructuras descritas ahora”, detalla la investigadora del ICM-CSIC y el profesor ICREA César R. Ranero, que también ha participado en el estudio.

Forma en que se origina un tsunami Agencias

Hasta ahora se desconocía si el mar de Alborán presentaba grandes fallas activas, así como la ubicación exacta del límite tectónico donde chocan las placas europea y africana. Este conocimiento es clave para reevaluar el riesgo sísmico y de tsunami al que están expuestas las zonas costeras del Mediterráneo occidental.

De hecho, en otro estudio del mismo grupo de expertos en colaboración con GEOMAR (Alemania) e INGV (Italia) los autores profundizan en el potencial de generación de tsunamis de este límite de placa y sugieren que dicho potencial puede ser mayor de lo que se pensaba. La mayoría de los estudios previos sobre riesgo sísmico y de tsunami no consideraron correctamente estas grandes fallas debido a la falta de datos, por lo que se subestimó el riesgo.

“Estos estudios son una primera valoración del potencial sísmico y tsunami de estas grandes fallas, que hasta ahora desconocíamos casi por completo y que habrá que evaluar en profundidad en futuros estudios”, concluye Gómez de la Peña.

Estudio de referencia: https://www.nature.com/articles/s41467-022-31895-z

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